Pourquoi le chèque en blanc de 350 millions de dollars donné à Adam Neumann (ex-WeWork) est une technologie choquante

Ni l’embarras public de 2019 lorsqu’il a été expulsé de sa propre entreprise, WeWork, ni la crise des valeurs technologiques depuis le début de l’année ne semblent trop puissants pour empêcher le retour d’Adam Neumann. Le co-fondateur très controversé de la pépite de coworking, qui a failli faire faillite en 2019 lorsque sa folle bulle de valorisation a éclaté révélant une culture d’entreprise toxique, vient de lever discrètement la coquette somme de 350 millions de dollars (344 millions d’euros) pour sa nouvelle startup, baptisée Flow. Et pas n’importe qui : l’investisseur n’est autre qu’un des plus gros fonds de la Silicon Valley, l’honorable Andreessen Horowitz, connu pour ses investissements dans Airbnb, Facebook, Lyft, Slack, GitHub, Instagram ou Skype. Soit dit en passant, c’est le plus gros investissement que l’entreprise ait jamais fait pour les startups. Et Flow devient en fait une licorne – une startup valant au moins un milliard de dollars – avant même le lancement commercial.

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Enorme chèque en blanc pour une startup qui n’a encore rien prouvé

Enorme chèque en blanc pour une startup qui n'a encore rien prouvé

S’il est assez courant pour un entrepreneur expérimenté, surtout s’il a déjà réussi, de lever facilement des fonds pour son nouveau projet, le cas Neumann est frappant. Non seulement le montant de 350 millions de dollars est rare pour une startup, quelle que soit sa maturité, mais surtout Flow ne se lancera qu’en 2023. Autrement dit, dans un contexte de crise technologique mondiale où l’accès aux fonds devient de plus en plus difficile pour les entrepreneurs. qui démarrent leur projet, l’un des plus gros fonds technologiques au monde, ont signé un énorme chèque en blanc à une startup qui n’a encore rien prouvé de son importance sur son marché, rien qu’en se basant sur le nom de son dirigeant.

Eh bien, Adam Neumann est tout simplement l’une des figures les plus controversées de l’histoire de la Silicon Valley. Aujourd’hui, l’homme d’affaires charismatique incarne moins la réussite entrepreneuriale que les excès et les déceptions de la technologie. Certes, le co-fondateur visionnaire de WeWork a bousculé le monde de l’immobilier de bureau et réussi l’exploit d’obtenir une valorisation de 47 milliards de dollars en 2019, ce qui, en toute logique, suffit à convaincre tout investisseur de sa capacité à faire grandir une entreprise. . Mais l’entrepreneur avait aussi un mode de vie incompatible avec la pérennité de l’entreprise. L’homme qui rêvait d’être immortel et de devenir le premier milliardaire de l’histoire se livrait à ses caprices – WeWork investissait dans des projets lunaires comme une école ou une entreprise de surf – et était connu pour organiser des fêtes décadentes basées sur la drogue, l’alcool et le sexe.

Le succès de WeWork durant la période Neuman reposait sur des sables mouvants : c’était une bulle financière, alimentée par des centaines de millions de dollars et un discours autour d’une « révolution ouvrière » totalement déconnectée de la réalité de ses activités et de sa propre culture d’entreprise, notoire pour sa toxicité , comme brillamment monté par TV la série WeCrashed. Le château de cartes assemblé par Adam Neumann s’est donc logiquement effondré sur lui-même. Son introduction en bourse a été annulée et la société a perdu 40 milliards de dollars en valorisation en quelques semaines à l’automne 2019, entraînant le licenciement des cofondateurs et une prise de contrôle ratée par Softbank. Il a nettoyé les investissements fous d’Adam Neumann, puis a réussi à redresser la société au point de devenir publique en 2021, à une valorisation de 9 milliards de dollars. Frappée par la crise des valeurs technologiques, la société n’en vaut plus que la moitié.

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Mais Andreessen Horowitz préfère ignorer les avancées d’Adam Neumann pour se concentrer sur la valeur qu’il a su créer. « Adam est un leader visionnaire qui a révolutionné la deuxième plus grande classe d’actifs au monde, l’immobilier commercial », déclare le fonds dans un article de blog. « On sous-estime souvent qu’Adam a transformé l’expérience de bureau tout en dirigeant une entreprise mondiale et révolutionnaire », ajoute Marc Andreessen. L’investisseur n’aborde que brièvement les excès du style de vie d’Adam Neumann à l’époque de WeWork. « L’histoire d’Adam et WeWork est détaillée et parfois correctement décrite, analysée et inventée. Nous aimons voir comment les entrepreneurs en série s’appuient sur leurs succès passés en apprenant de leurs erreurs. Adam a eu beaucoup de succès et a pris beaucoup de cours », glisse-t-il.

Flow, un concept flou

Flow, un concept flou

Jusqu’à présent, nous ne savons presque rien sur Flow. Seulement qu’Adam Neumann veut désormais s’attaquer au marché de l’immobilier résidentiel post-Covid, dans le contexte de la « grande démission » de salariés qui frappe les Etats-Unis depuis 2020. Selon le New York Times, la startup se lancera en 2023 et Marc Andreessen siégeront à son conseil d’administration. Elle a déjà acheté plus de 3 000 appartements à Miami, Atlanta et Nashville, pour les proposer à la location et soutenir la fourniture de services identiques dans toutes les villes, créant une communauté locale et mondiale de locataires.

Autrement dit, une version de WeWork mais dans l’immobilier résidentiel. L’apport principal de Flow serait la fluidité, la technologie et les services associés. Selon le New York Times, les locataires pourraient même recevoir une partie de la valeur de l’appartement après l’avoir utilisé pendant un certain temps. Le modèle du leasing est également évoqué, avec la possibilité d’acheter un appartement à moindre prix après quelques années.

Des réactions entre pragmatisme et écœurement

Des réactions entre pragmatisme et écœurement

L’annonce de ce financement record pour une startup qui n’a encore rien prouvé a provoqué des réactions mitigées de la part de l’écosystème tech. Pour Marc Andreessen, « il est tout naturel que pour son premier projet de WeWork, Adam revienne sur le thème de connecter les gens en transformant leur espace physique et en construisant des communautés là où les gens passent le plus de temps : leurs maisons. . Le marché de l’immobilier résidentiel – la plus grande classe d’actifs au monde – est prêt pour ce changement », écrit l’investisseur vedette.

Les plus pragmatiques – cyniques ? – sont d’accord avec lui. Interrogé par le site américain Techcrunch, McKeever Conwell, le fondateur du fonds Rare Breed qui a investi dans WeWork et y a perdu de l’argent, comprend pourquoi Andreessen Horowitz a décidé d’ignorer les frasques d’Adam Neumann :

« En fin de compte, Adam est un homme blanc qui a lancé une entreprise de plusieurs milliards de dollars. Y a-t-il eu fraude? Absolument. A-t-il raté des choses ? Tout à fait. Mais je pense que les gens oublient que si vous étiez l’un des premiers investisseurs dans WeWork et que je ne l’étais pas, vous avez gagné beaucoup d’argent », explique-t-il.

Mais surtout, cette annonce a suscité la polémique. Pour de nombreux investisseurs, entrepreneurs et observateurs de la technologie, cela met en évidence l’inégalité d’accès au financement, en particulier pour les femmes et les minorités, et le privilège blanc déjà bien ancré. D’autant plus dans le contexte de crise technologique, et alors que les startups fondées exclusivement par des femmes n’ont levé que 2% des financements aux Etats-Unis l’an dernier, la part la plus faible depuis 2016.

L’investisseur Kate Brodock, engagée pour l’égalité des sexes dans le monde très masculin de la technologie, s’est adressée à Twitter pour exprimer son dégoût :

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C’EST DÉGOÛTANT. Le plus gros chèque de @ a16z va à un fondateur (tout blanc) de l’une des entreprises les plus toxiques que nous ayons vues. Des entreprises comme celle-ci perpétuent à maintes reprises un système traditionnel qui favorise un petit groupe homogène de fondateurs. https://t.co/PLMKGIULqC

[C’est dégoutant. @a16z’s [compte Twitter du fonds Andreessen Horowitz, ndlr] remet son plus gros chèque à un fondateur (homme blanc hétérosexuel) de l’une des entreprises les plus toxiques qui aient jamais existé. De telles entreprises perpétuent à maintes reprises un système traditionnel qui favorise un petit groupe homogène de fondateurs]

« J’aimerais que les femmes aient la possibilité de se planter de manière aussi spectaculaire qu’Adam Neumann », ajoute l’investisseur Leslie Feinzaig. Ko poursuit : « Le grand entrepreneuriat est la capacité d’apprendre de ses erreurs et de rebondir. Mais Andreessen Horowitz n’a pas vraiment donné une seconde chance à ce gars. C’est comme s’ils célébraient Adam Neumann au lieu de lui donner une autre chance, et c’est ce qui fait mal. »

Et dans le secteur de l’immobilier, où les initiatives pour réinventer le logement foisonnent mais les entrepreneurs peinent souvent à lever suffisamment de fonds, l’énorme chèque d’Andreessen Horowitz a été remis. Sur la BBC, John Drachman, co-fondateur de Waterford Property Company, affiche son scepticisme. « Adam est évidemment un vendeur incroyable et peut créer un spectacle et une vision. Il a réussi à amasser beaucoup d’argent pour WeWork. Mais nous voulons dire, est-ce que c’est la partie 2 de WeWork ? Seul le temps nous le dira. »

La crédibilité, le principal frein d’Adam Neumann

La crédibilité, le principal frein d'Adam Neumann

Si Adam Neumann a réussi cette tournée avec Andreessen Horowitz, reste désormais le plus difficile : convaincre les futurs clients et partenaires de Flow, autrement dit instaurer la confiance. Après WeWork, l’entrepreneur rencontrera bien plus de méfiance dans son storytelling que lorsqu’il charmait les interlocuteurs par son charisme et sa passion, rejetant sa « mission » qui était de « élever la conscience du monde » – c’était le logo WeWork – qui n’était en fait qu’une société de copropriété de bureaux.

Adam Neumann pourra-t-il à nouveau susciter l’engouement pour un concept qui ressemble trop à WeWork, mais dans des immeubles résidentiels ? D’autant que l’entrepreneur est très occupé : il a récemment lancé une autre startup, Flowcarbon, dans le domaine prétendument très spéculatif des crypto-monnaies. Le concept : « tokeniser » sur la blockchain les crédits carbone émis et achetés par les entreprises pour répondre à leur obligation légale de compensation de leurs émissions carbone. Le but : prévenir la fraude, car chaque crédit carbone est unique et authentifié via la blockchain, et les crédits sont échangés via la plateforme. Pour ce concept séculaire, Neumann a déjà réussi à lever 38 millions de dollars en vendant ses jetons et 32 ​​millions de dollars auprès d’investisseurs tels que Samsung Next ou a16z crypto, un fonds crypto… Andreessen Horowitz.

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